F. Scott Fitzgerald

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F. Scott Fitzgerald était un romancier et nouvelliste irlando-américain du Jazz Age. Beaucoup le considèrent comme l'un des plus grands écrivains américains du XXe siècle.Premiers joursNé le 24 septembre 1896, Francis Scott Key Fitzgerald est né à St. Enfant, Francis a fréquenté l'Académie Saint-Paul. Francis est allé à l'Université de Princeton en 1913. Il était convaincu qu'il mourrait à la guerre, alors il a rapidement écrit un roman, L'égoïste romantique. Fitzgerald a reçu une lettre de refus de Charles Scribner's & Son, louant l'originalité du roman et demandant qu'il soit à nouveau soumis une fois révisé. En juin 1918, Fitzgerald a été affecté au camp Sheridan, près de Montgomery, en Alabama. Fitzgerald a soumis une version révisée de son roman, mais elle a été rejetée par Scribner une deuxième fois. La Première Guerre mondiale a pris fin juste avant qu'il ne soit envoyé à l'étranger. Après sa libération en 1919, Fitzgerald est allé à New York pour trouver sa fortune afin de se marier. Cependant, Zelda ne voulait pas attendre, alors elle a rompu les fiançailles. Fitzgerald a quitté son emploi en juillet 1919, puis a quitté New York pour retourner à St. Paul et réécrire son roman sous le titre Ce côté du paradis. Il a finalement été accepté par le rédacteur en chef Maxwell Perkins de Scribner`s en septembre.renommée soudaineFitzgerald interromprait son travail sur des romans pour écrire de la fiction populaire lucrative tout au long de sa vie. La poste du samedi soir est devenu son meilleur marché d'histoire. Une semaine plus tard, il épouse Zelda Sayre à New York.Le couple a vécu à New York, où il a écrit son deuxième roman, Le Beau et le Damné. Paul, où elle a donné naissance à leur enfant unique, Frances Scott (Scottie) Fitzgerald; elle est née en octobre 1921.Une ruptureLes Fitzgerald se rendirent en France au printemps 1924, où il écrivit le Gatsby le magnifique. Elle passerait le reste de sa vie dans et hors des sanatoriums. En 1931, la Grande Dépression était pleinement en cours, et Fitzgerald a écrit avec nostalgie sur le temps perdu qui a précédé Échos de l'âge du jazz:

Maintenant, une fois de plus, la ceinture est serrée et nous invoquons l'expression appropriée de l'horreur en repensant à notre jeunesse gâchée. Parfois, cependant, il y a un grondement fantomatique parmi les tambours, un murmure asthmatique dans les trombones qui me ramène au début des années vingt quand nous buvions de l'alcool de bois et chaque jour devenait de mieux en mieux, et il y avait un premier raccourcissement avorté des jupes, et les filles se ressemblaient toutes dans des robes-pull, et les gens que vous ne vouliez pas savoir disaient "Oui, nous n'avons pas de bananes", et il semblait seulement une question de quelques années avant que les personnes plus âgées ne se retirent et que le monde soit dirigé par ceux qui voyaient les choses telles qu'elles étaient - et tout cela nous semble rose et romantique à nous qui étions alors jeunes, car nous ne ressentirons plus jamais aussi intensément notre environnement.

En 1934, Tendre est la nuit a été publié; les critiques le considéraient comme l'une des meilleures œuvres de Fitzgerald. En 1937, il se rend à Hollywood, en Californie, pour devenir scénariste pour MGM Studios. Il était sous contrat avec le studio jusqu'à la fin de 1938. Là-bas, Fitzgerald est tombé amoureux de la chroniqueuse de cinéma Sheilah Graham et a emménagé dans l'appartement de son amant.Le jeu finalAprès la fin de son contrat, Fitzgerald est redevenu écrivain indépendant et a commencé à travailler sur son dernier roman, L'amour du dernier magnat. Il en a écrit la moitié. Fitzgerald était alcoolique depuis qu'il était à l'université et est devenu notoire pour sa consommation excessive d'alcool dans les années 1920. L'abus l'a laissé en mauvaise santé à la fin des années 1930. Le 21 décembre 1940, F. Scott Fitzgerald s'est effondré et est décédé d'une crise cardiaque dans l'appartement de Sheilah Graham. Il avait 44 ans. Zelda est décédée dans un incendie à l'établissement psychiatrique Highland à Asheville, en Caroline du Nord, en 1948. Les restes de F. Scott et de Zelda Fitzgerald ont été à l'origine enterrés dans le cimetière de l'Union de Rockville (Maryland). Avec la permission et l'aide de leur enfant, Frances "Scottie" Fitzgerald Lanahan Smith, le Women's Club of Rockville a fait déménager leurs corps dans la parcelle familiale du cimetière Saint Mary's, dans la même ville. Tycoon » a été terminé par son ami, Edmund Wilson, et publié en 1941 sous le titre, Le dernier magnat. En 1959, le film Infidèle bien-aimé, avec Gregory Peck et Deborah Kerr, a dépeint Fitzgerald au cours de ses dernières années en tant que scénariste hollywoodien.


Publication du premier roman de F. Scott Fitzgerald

Ce côté du paradis est publié, propulsant immédiatement F. Scott Fitzgerald, 23 ans, vers la gloire et la fortune.

Fitzgerald, du nom de son ancêtre Francis Scott Key, auteur de "The Star Spangled Banner", est né à St. Paul, Minnesota, dans une famille autrefois aisée, riche et influente. Avec le financement d'une tante aisée, Fitzgerald a été envoyé dans un pensionnat du New Jersey en 1911 et a fréquenté l'Université de Princeton deux ans plus tard. Bien que Fitzgerald se soit activement engagé dans le théâtre, les arts et d'autres activités sur le campus, sa situation financière était considérablement plus pauvre que celle de ses camarades de classe, et son statut d'étranger, qu'il soit réel ou imaginaire, a laissé une piqûre. Il a quitté Princeton après trois ans et a rejoint l'armée pendant la Première Guerre mondiale.

Pendant qu'il était dans l'armée, il était stationné à Montgomery, en Alabama, où il a développé une relation amoureuse avec la privilégiée et choyée Zelda Sayre, fille d'une Cour suprême de l'État&# xA0Justice. Comme l'héroïne de Gatsby le magnifique, elle a rejeté le jeune homme, craignant qu'il ne puisse pas la soutenir, et comme Gatsby, Fitzgerald a juré de la reconquérir. Il a déménagé à New York, a réécrit un roman sur Princeton qu'il avait commencé à l'université, et est rapidement devenu le plus jeune auteur jamais publié par Scribner&# x2019s. Sa renommée et sa fortune étant assurées pour le moment, il a convaincu Zelda de l'épouser, et les deux ont commencé une vie tourbillonnante de fêtes glamour et de vie extravagante à New York.

Les Fitzgerald vivaient bien au-dessus de leurs moyens et se sont rapidement retrouvés profondément endettés. Ils ont déménagé en Europe, espérant réduire leurs dépenses, où ils se sont liés d'amitié avec d'autres écrivains expatriés, dont Ernest Hemingway et Gertrude Stein. En Europe, Fitzgerald a terminé son chef-d'œuvre Gatsby le magnifique (1925).

Bien que Fitzgerald ait publié des dizaines d'histoires courtes&# x2014178 au cours de sa vie, pour lesquelles il a été amplement payé&# x2014le couple&# x2019s dettes montées. Fitzgerald a plongé dans l'alcoolisme et sa femme est devenue de plus en plus instable. En 1930, elle a subi la première de plusieurs pannes et a été institutionnalisée. Elle a passé le reste de sa vie dans un sanatorium. 

Fitzgerald&# x2019s prochain roman, Tendre est la nuit, n'a pas réussi à trouver un écho auprès du public américain, et la fortune de Fitzgerald&# x2019s a chuté. En 1937, il s'installe à Hollywood pour s'essayer à l'écriture de scénarios. Il est tombé amoureux d'un chroniqueur à potins d'Hollywood, a arrêté de boire et a repris ses efforts littéraires, mais est décédé d'une crise cardiaque en 1940, à l'âge de 44 ans.


Début de la vie

F. Scott Fitzgerald est né à St. Paul, Minnesota, dans une famille aisée de la classe moyenne supérieure. Ses parents étaient Edward Fitzgerald, un ancien Marylander qui a déménagé vers le nord après la guerre civile, et Molly Fitzgerald, la fille d'un immigrant irlandais qui a fait fortune dans l'industrie de l'épicerie. Fitzgerald a été nommé d'après son cousin éloigné, Francis Scott Key, qui a écrit "The Star-Spangled Banner". Quelques mois seulement avant sa naissance, deux de ses sœurs sont décédées subitement.

Cependant, la famille n'a pas passé sa jeunesse au Minnesota. Edward Fitzgerald travaillait principalement pour Proctor and Gamble, de sorte que les Fitzgerald passaient la plupart de leur temps à vivre dans le nord de l'État de New York et en Virginie-Occidentale, à la suite des demandes d'emploi d'Edward. Néanmoins, la famille vivait assez confortablement, grâce à une riche tante et à l'héritage de Molly de sa propre famille riche. Fitzgerald a été envoyé dans des écoles catholiques et s'est avéré être un étudiant brillant avec un intérêt particulier pour la littérature.

En 1908, Edward Fitzgerald perd son emploi et la famille retourne au Minnesota. Lorsque F. Scott Fitzgerald avait 15 ans, il a été renvoyé de chez lui pour fréquenter une prestigieuse école préparatoire catholique, la Newman School, dans le New Jersey.


Notes sur la race/l'histoire/l'évolution

Fitzgerald a reconnu le racisme implicite dans ces déclarations peut-être plaisantes et a semblé le détester. "Mes réactions", a-t-il écrit, "étaient toutes philistines, antisocialistes, provinciales et racialement snob". Pourtant, il poursuit dans la même veine que précédemment : « Je crois enfin au fardeau de l'homme blanc. Nous sommes aussi loin au-dessus du Français moderne qu'il est au-dessus du nègre. Même dans l'art ! Et ainsi de suite (Lettres 326).

[Alan Margolies. La maturation de F. Scott Fitzgerald. Littérature du XXe siècle, Vol. 43, n° 1 (printemps 1997), pp. 75-93.] Margolies soutient que si Fitzgerald était un méchant raciste qui se livrait à des stéréotypes ethniques, le nordique (avec le lynchage) était une forme de racisme à laquelle il s'opposait. Son témoignage comprend cette citation de Fitzgerald : « Personne n'a plus de mépris que moi pour l'hystérie récente à propos de la théorie nordique ». Mais Margolies laisse de côté le contexte :

Ces hommes n'étaient soutenus par aucun idéalisme démocratique, aucun désespoir patriotique et aucun roman, sauf le roman d'une aventure inconnue. Mais ils étaient soutenu par autre chose à la fois plus matériel et plus magique, car dans le seul sens possible du mot, ils étaient des hommes choisis...ils étaient des spécimens exceptionnellement solides d'un stock sain. Personne n'a plus de mépris que moi pour l'hystérie récente au sujet de la théorie nordique, mais je suppose que les marines des États-Unis étaient le meilleur corps de troupes qui ont combattu dans la guerre.

[Extrait de la critique de Fitzgerald sur Thomas Boyd's À travers le blé.]

Margolies le sait car Fitzgerald en a donné une copie dédicacée à son beau-père, décédé en 1931.

Margolies résume quelques passages pertinents de Gatsby:

Lorsque Tom Buchanan parle de « L'ascension des empires colorés » par cet homme Goddard, il fait référence au nordicisme. "C'est un bon livre et tout le monde devrait le lire", dit-il. L'idée est que si nous ne faisons pas attention, la race blanche sera complètement submergée. Tout est scientifique", dit-il bêtement "c'est prouvé" (14). Daisy Buchanan se moque de lui. Plus important encore, le narrateur de Fitzgerald, Nick Carraway, affirme le dégoût du romancier lorsqu'il nous dit qu'"[t]il y avait quelque chose de pathétique dans La concentration de [Tom] comme si sa complaisance, plus aiguë qu'autrefois, ne lui suffisait plus" (14). Le sujet revient plus tard à l'hôtel Plaza. "Je suppose que la dernière chose à faire est de s'asseoir et de laisser M. Personne de nulle part ne fait l'amour avec ta femme" dit Tom, méfiant à propos de Gatsby. "Eh bien, si c'est l'idée, tu peux me compter. . . . De nos jours, les gens commencent par se moquer de la vie de famille et des institutions familiales et ensuite, ils vont tout jeter par-dessus bord et avoir des mariages entre Noirs et Blancs. » Nick se moque encore de ces idées, les qualifiant de « charabia passionné » (101). [. . .]

Tom est évidemment un nordique, surtout avec ses cheveux couleur paille. Il porte deux noms véritablement américains, combinant peut-être les prénoms de Thomas Jefferson ou Tom Paine et le nom de famille du président Buchanan. (Le fait de nommer des personnages d'après les héros américains était une nouveauté dans le travail de Fitzgerald.) Tom a « une voix de ténor bourru et rauque », « une bouche plutôt dure », « deux yeux brillants et arrogants » et un corps avec « une puissance énorme » (9). Wolfshiem, le juif, quant à lui, a de minuscules yeux de rat qui jettent un coup d'œil furtif autour de la pièce et semblent se détacher dans l'obscurité. Il mange « avec une délicatesse féroce » (57), comme un animal. Même son nom suggère quelque chose de sous-humain. Pourtant, il existe des similitudes entre Wolfshiem et Buchanan. Tom est impliqué dans un meurtre Wolfshiem est vraisemblablement un contrebandier et un contrefacteur, et, surtout, l'homme qui a truqué les World Series 1919.

La représentation des Juifs dans The Last Tycoon est également largement positive. Stahr, le héros, est juif, son ennemi juré, Brady, est irlandais. Fitzgerald, nous dit-on, l'a fait exprès. "C'était une époque où Hitler dominait l'actualité et Scott évitait de rendre le méchant juif", écrit Frances Kroll Ring (49 ans). Apparemment, il changeait. À Tony Buttitta en 1935, il avait dit du nom de son nouvel ami : « Ça sonne italien. J'ai détesté les Italiens une fois. Juifs aussi. La plupart des étrangers. Surtout de ma faute comme tout le reste. Maintenant je ne me déteste que moi" (5). [. . .]

Mais l'attitude de Fitzgerald envers les Juifs n'était pas cohérente. [. . .] L'alcool a apparemment aussi causé le sectarisme à la surface. Frances Kroll Ring écrit :
[L]orsqu'il était dans un état d'alcoolisme diabolique, il n'a pas tardé à me dire que Sheilah [Graham] était "en partie" juive, que Jean, l'infirmière, était "en partie" indienne, comme s'il s'agissait d'un secret qui me ramènerait à ses côtés contre eux. Il savait que j'étais juif, mais j'étais sa secrétaire et confidente et je ne lui avais donné aucune raison de m'insulter. (49)

Une préoccupation obsessionnelle pour les différences ethniques a toujours fait partie de la culture américaine, mais à certaines périodes, cette préoccupation a été plus intense et explicite que dans d'autres. Les années 1920, l'époque de la renaissance du Ku Klux Klan, de la législation sur les restrictions à l'immigration et du racisme pseudo-scientifique de Madison Grant et Lothrop Stoddard ont été l'une des périodes où les préoccupations concernant l'ethnicité étaient les plus évidentes à la surface de la vie nationale. [. . .]

L'écrivain qui est généralement considéré comme l'auteur des récits littéraires les plus pénétrants des années 1920 américaines est F. Scott Fitzgerald. Si cette estimation est correcte, les personnages de sa fiction devraient manifester une certaine inquiétude quant aux distinctions ethniques. Le but de cet essai est de démontrer que dans le chef-d'œuvre de Fitzgerald des années 1920, The Great Gatsby, une prise de conscience accrue des différences ethniques constitue un élément important dans le livre. Cet aspect de The Great Gatsby a déjà été commenté, mais la tendance a été principalement de traiter le matériel du livre comme preuve d'accusations selon lesquelles Fitzgerald avait des attitudes racistes et antisémites, ou comme preuve contre de telles accusations, plutôt que de explorer la fonction dans le roman de la conscience de l'ethnicité. [. . .]

Un refus de se livrer aux divagations paranoïaques de Tom ne signifie pas que Daisy et Nick ne se soucient pas des différences ethniques. Une prise de conscience de ces différences est particulièrement évidente dans le cas de Nick à travers les yeux duquel l'action se déroule. En tant que narrateur, il tend à souligner l'appartenance ethnique des individus avec lesquels il entre en contact chaque fois que leur appartenance ethnique n'est pas d'un type vieil américain comme c'est le cas. En partie, cette conscience persistante de l'identité ethnique s'ajoute au sens aigu du statut socio-économique de Nick. De sa position avantageuse dans la classe moyenne supérieure, il est conscient du fossé substantiel qui le sépare de la classe inférieure et de la classe moyenne inférieure, et est doublement conscient parce que les membres de ces classes qu'il rencontre sont souvent d'origine ethnique différente. . [. . .]

En fin de compte, la conscience de Nick de l'ethnicité n'est pas basée sur des associations avec le statut socio-économique, mais sur une conscience accrue des distinctions physiques et des manières, recouverte par une croyance tacite en la supériorité de son propre type.. Pendant les quelques heures de route vers New York avec Gatsby et leur déjeuner de midi au Metropole, Nick applique des stéréotypes anatomiques courants à un groupe d'Européens du sud-est chevauchant dans un cortège funèbre ("yeux tragiques et lèvres supérieures courtes"), trouve le visages des « mâles » noirs parvenus et de leur femme pour être ridicules (« J'ai ri à haute voix tandis que les jaunes de leurs globes oculaires roulaient vers nous dans une rivalité hautaine »), et scrute la somatologie et la physionomie du juif Meyer Wolfsheim4 à qui il vient de été introduit avec le détail de la loupe : "petite, nez plat. grosse tête . deux fines pousses de cheveux qui s'épanouissaient dans l'une ou l'autre narine" (pp. 82-83). Le discernement des poils du nez est un exploit remarquable puisque le restaurant est si faiblement éclairé que Nick a même du mal à localiser les yeux de Wolfsheim. Cette fine pilosité nasale qu'on aurait difficilement pu observer in situ par Nick a dû être projetée sur Wolfsheim à partir d'un stéréotype de physionomie juive dans l'esprit du narrateur (et peut-être de l'auteur).5 [. . .]

Alors que la version néerlandaise du rêve américain était accessible à tout humain qui se présentait à ce moment de l'histoire, et que la version de Gatsby peut être aspirée par toute personne ayant la puissance imaginative requise, La version de Nick est exclusive et provinciale. Il est essentiellement limité aux riches Américains du Moyen-Ouest qui sont protestants anglo-saxons blancs, ou désireux et capables de s'acculturer aux modes WASP.. C'est ce que Jay Gatsby a laissé « dans cette vaste obscurité au-delà de la ville, où les champs sombres de la république roulaient sous la nuit ».

Bien qu'il ne défende pas le point de vue de fervents escrocs ethniques tels que Tom Buchanan, Nick présente une interprétation ethnocentrique du rêve américain, en excluant toute une partie de la nation, l'Est, ainsi que ceux avec une origine ethnique intense d'un genre différent. que le sien, comme les Suédois non reconstruits et le juif Meyer Wolfsheim. Malgré toute son intelligence et sa sensibilité supérieures, le point de vue de Nick n'est pas très différent de celui d'un George F. Babbitt ("New York, Chicago et Philadelphie. " Babbitt s'exclame : " Aucun homme blanc décent, personne qui aime sa femme et ses enfants et le bon dehors de Dieu et aime serrer la main de son voisin en guise de salutation, voudrait y vivre. New York est maudite avec d'innombrables étrangers"). des millions d'Américains dans les années 1920, représentant une autre manière, en plus de celles souvent signalées, dans laquelle The Great Gatsby est un superbe document de cette décennie complexe. [. . .]

Des preuves provenant d'autres sources que The Great Gatsby indiquent que Fitzgerald possédait au moins la quantité habituelle de préjugés ethniques pour un Américain blanc de son époque.

[Peter Gregg Slater. L'ethnicité dans The Great Gatsby. Littérature du XXe siècle, vol. 19, n° 1, (janvier 1973), pp. 53-62]

l'autorité morale décroissante des histoires d'élévation à une époque de baisse de confiance dans la capacité de la nation à assimiler les nouveaux immigrants. [. . .] Une histoire de corruption entrepreneuriale, accentuée par le langage du nativisme, rivalise avec et finalement déjoue le récit traditionnel de l'élévation américaine vertueuse. Ainsi, Gatsby met en scène une angoisse nationale face à la perte de la suprématie blanche anglo-saxonne dans les années vingt.

Nick informe le lecteur dans les premières pages que, malgré les liens criminels de son herbe, "Gatsby s'est bien débrouillé à la fin" (6). Afin de répondre à cette attente, la célèbre conclusion du roman doit éluder la lutte narrative menée par le rival nativiste de Gatsby, Tom Buchanan, sur la nature ethnique et éthique de l'entreprise de notre héros. Sur la dernière page du livre, l'interrogation de Tom sur le passé obscur de Gatsby est déplacée par la vision inspirante de Nick du rêve inviolé de Gatsby du Nouveau Monde. Le narrateur conçoit un mythe des origines américaines en imaginant le premier contact des explorateurs hollandais avec un continent vierge. A travers cette incarnation, Gatsby devient grand : un visionnaire tourné vers l'avenir qui non seulement transcende la crise de son moment contemporain, mais qui est associé à la promesse pastorale légendaire de la nation.

La conclusion souvent interrompue de The Great Gatsby illustre le nationalisme dans sa forme généralisée ainsi que dans une manifestation particulière aux années 1920. D'une manière générale, Fitzgerald représente la logique du nationalisme face à Janus en offrant, d'un côté, un avenir prometteur dans la prophétie "demain nous courrons plus vite, étendons les bras plus loin. Et un beau matin—" et, de l'autre l'autre, un mythe immémorial des origines nationales américaines envisagées par des « bateaux... sans cesse ramenés dans le passé » (189). [. . .] nous pourrions dire que la croyance de Nick dans le don d'espoir de Gatsby pour un avenir plus parfait est inversée dans l'expression de la vision de son héros d'un passé inviolable. L'émerveillement de Gatsby face à Janus face à "l'avenir orgiaque qui s'éloigne d'année en année devant nous" se reflète dans les yeux des explorateurs néerlandais de Nick au XVIe siècle.

Dans la mort, Gatsby est libéré de son partenariat vénal avec des gangsters immigrés et se souvient d'une lignée d'explorateurs de souche nord-européenne. Fitzgerald aurait pu ramener son lecteur à l'« histoire de Colomb » (9) utilisée vers le début du roman pour cartographier la configuration géographique de la « maison ancestrale » de Gatsby (162). Au lieu, Nick ressuscite la réputation déchue de son héros en transformant l'aperçu de Gatsby du feu vert de Daisy en le désir dans les "yeux des marins néerlandais" pour le continent qui "fleurit" devant eux comme "un sein frais et vert du nouveau monde". Contre la vague actuelle d'immigration, Gatsby est « sans cesse remonté » dans un passé nordique tel que remémoré dans le climat des Tribal Twenties, lorsque les conceptions de la blancheur à la fois rétrécissent et deviennent un signe non pas de couleur de peau mais d'identité nationale.. [. . .]

Alors que Nick rejette systématiquement le nativisme racial de Tom Buchanan comme du « charabia passionné » (137), sa propre narration renforce à la fois la dégénérescence stéréotypée du nouvel immigrant (en particulier le sémite) et le ménestrel du nègre.

[Jeffrey Louis Decker. Le rêve immaculé de Gatsby : La diminution du self-made Man dans les années vingt tribales. ROMAN : Un Forum sur la Fiction, Vol. 28, n° 1 (automne 1994), pp. 52-71.]

Francis Scott Key Fitzgerald (il a été nommé d'après l'auteur de l'hymne national, un parent éloigné de sa mère) était un jeune homme trapu et beau aux cheveux blonds et aux yeux bleus qui aurait pu sortir des pages gaies de l'un de ses propres romans.

[Matthieu Joseph Bruccoli. Une sorte de grandeur épique : la vie de F. Scott Fitzgerald]

Je parie que les deux tiers des filles de l'école Miss Walker ont au moins un grand-parent qui vendait du vieux cuir dans les bidonvilles de New York, Chicago ou Londres, et si je pensais que vous acceptiez les normes de la riche cosmopolite, je préférerais de loin que tu sois dans une école du Sud, où les normes scolaires ne sont pas si élevées et où le mot “nice” n'est pas avili à un degré aussi ridicule. J'ai vu tout le vacarme, et s'il y a une route plus désastreuse que celle de Park Avenue à la rue de la Paix et vice-versa, je ne le sais pas.

Elles sont sans-abri, honte d'être américain, incapables de maîtriser la culture d'un autre pays honteux, généralement, de leurs maris, femmes, grands-parents et incapable d'élever des descendants dont ils pourraient être fiers, même s'ils avaient le culot de les porter, honteux l'un de l'autre mais s'appuyant l'un sur la faiblesse de l'autre, une menace pour l'ordre social dans lequel ils vivent oh, pourquoi devrais-je continuer ? Tu sais ce que je ressens pour de telles choses. Si je monte et te trouve à Park Avenue, tu devras m'expliquer comme un cracker de Géorgie ou un tueur de Chicago. Dieu aide Park Avenue.

Journal of American Studies (1998), 32:399-420 Cambridge University Press

“His Mind Aglow” : le courant biologique sous-jacent chez Fitzgerald's Gatsby et autres travaux

BERT BENDER Professeur a1
a1 Département d'anglais, Arizona State University, PO Box 870302, Tempe, Arizona 85287-0302, États-Unis

Ils ont parlé jusqu'à trois heures, de la biologie à la religion organisée, et quand Amory s'est glissé dans son lit en frissonnant, c'était avec son esprit illuminé.

(Fitzgerald, Ce côté du paradis)

Les lecteurs familiers avec les premiers travaux de F. Scott Fitzgerald se souviendront peut-être qu'au cours des années juste avant le procès Scopes, il écrivit à propos de Victoriens qui "frissonnèrent lorsqu'ils découvrirent de quoi parlait M. Darwin" ou qu'il se joignit aux attaques comiques à la mode contre les gens. qui ne pouvaient pas accepter leur « existence la plus animale », décrivant un de ces personnages comme « un singe glabre avec deux douzaines de tours. » Mais peu de gens devineraient à quel point son intérêt pour la biologie évolutive a façonné son travail. Il était particulièrement concerné par trois problèmes biologiques interdépendants : (1) la question de l'eugénisme comme solution possible aux nombreux maux de la civilisation, (2) les principes liés de l'accident et de l'hérédité (tels qu'il les comprenait à travers le prisme de la loi biogénétique d'Ernst Haeckel) , et (3) la théorie révolutionnaire de la sélection sexuelle que Darwin avait présentée dans La descendance de l'homme et la sélection par rapport au sexe (1871). Comme j'espère le montrer dans les pages suivantes, sa préoccupation pour ces problèmes sous-tend des caractéristiques aussi bien connues du paysage Fitzgerald que son insécurité dans la "hiérarchie sociale" (son sens de sa "fluidité terrifiante"), son l'accent mis sur l'élément temps, son intérêt pour le « musc de l'argent », son intérêt pour Spengler et les naturalistes, et son portrait négatif de la violence masculine. Les principes de l'eugénisme, de l'hérédité accidentelle et de la sélection sexuelle se conjuguent comme le courant sous-jacent dominant dans la plupart des travaux de Fitzgerald avant et après Gatsby le magnifique, produisant plus d'anxiété que d'amour à cause des relations enchevêtrées de personnages qu'il jugeait à la fois beaux et maudits.


La vie de F. Scott Fitzgerald était une étude sur l'alcoolisme destructeur

C'est une semaine de lettre rouge pour la littérature américaine car elle marque le début du chef-d'œuvre de F. Scott Fitzgerald, The Great Gatsby en 1925. Le livre a été publié par Charles Scribner's Sons et Scott et son éditeur, le légendaire Max Perkins, espéraient que le livre se vendrait à 75 000 exemplaires ou plus. Les critiques étaient mitigées et six mois plus tard, seulement 20 000 exemplaires avaient été vendus. Les exemplaires restants ont été mis en boîte et entreposés.

Fitzgerald est allé dans sa tombe pensant que son travail était oublié et hors de propos. Grâce à la vision rétrospective de vingt-vingt, nous savons maintenant que rien ne pourrait être plus éloigné de la vérité. À partir de sa redécouverte au début des années 1950, The Great Gatsby est devenu le titre le plus vendu de Scribner. Il s'est vendu à plus de 25 millions d'exemplaires dans le monde et en vend chaque année plus de 500 000.

Mais qu'est-ce que cela a à voir avec les grands moments en médecine ?

Soyez indulgent avec moi pendant que je fournis un peu de contexte. Pendant des décennies, j'ai enseigné la vie et les travaux de Fitzgerald à mes étudiants dans le but exprès d'utiliser sa vie pour démontrer à quel point les maladies de l'alcoolisme et de la toxicomanie peuvent être mortelles. J'ai même écrit une fois sur les luttes de Scott pour le Journal of the American Medical Association, en 2009, pour alerter mes collègues médecins de son histoire triste mais instructive.

Commençons par la fin. Le 21 décembre 1940, Scott Fitzgerald tomba mort après avoir mangé une barre de chocolat et lu le magazine Princeton Alumni Weekly. Il se reposait un peu avant de se remettre à écrire son roman sur Hollywood's Dream Factory, une tâche inachevée que nous connaissons sous le nom de The Last Tycoon. Vers 14h00, il s'est levé de son fauteuil, a commencé à lutter pour respirer en serrant sa poitrine douloureuse et s'est accroché à la cheminée de la cheminée de son appartement pour se soutenir. Peu de temps après, il tomba sur le tapis avec un bruit sourd. Il n'avait que 44 ans.

Alcoolique en convalescence, Fitzgerald a bu et s'est fumé dans une spirale terminale de cardiomyopathie, de maladie coronarienne, d'angine de poitrine, de dyspnée et de syncopes. Il avait déjà eu une légère crise cardiaque, en octobre 1940, à l'extérieur de la pharmacie Schwab sur Sunset Boulevard.

La veille de sa mort, Scott est allé au cinéma. Avant le générique de clôture, cependant, il ressentait une douleur thoracique écrasante et avait besoin d'aide pour sortir du théâtre et rentrer au lit.

Deux décennies plus tôt, après la publication à grand succès de son premier roman, This Side of Paradise, Fitzgerald était le toast du monde littéraire et une légende vivante des années folles, l'époque qu'il appelait "l'orgie la plus chère de l'histoire". Même maintenant, la mention de son nom évoque instantanément des images vives de clapets aux cheveux coupés au carré et de collégiens portant des manteaux de raton laveur.

Zelda Sayre et F. Scott Fitzgerald dans la maison Sayre à Montgomery, Alabama, en 1919. L'année suivante, ils se marieraient. Photo via Getty Images

À bien des égards, sa fin était presque prédestinée grâce à de solides antécédents familiaux d'alcoolisme, une personnalité marquée par une prise de risque excessive, un comportement imprudent et ce qu'il a appelé «un complexe d'infériorité à deux cylindres» et une série vertigineuse de traumatismes émotionnels, notamment la descente de sa femme Zelda dans la folie.

Fitzgerald buvait déjà à l'excès au moment où il s'est inscrit à Princeton en 1916. Son problème ne faisait qu'empirer d'année en année. Throughout his life, Scott made a drunken fool out of himself at parties and public venues, spewing insults, throwing punches, and hurling ashtrays—behaviors followed by blackouts and memory loss.

Predictably, his excessive drinking sapped his health and creative energy. As he told his editor, Max Perkins, in 1935:

It has become increasingly plain to me that the very excellent organization of a long book or the finest perceptions and judgment in time of revision do not go well with liquor. A short story can be written on a bottle, but for a novel you need the mental speed that enables you to keep the whole pattern in your head and ruthlessly sacrifice the sideshows. . .

Between 1933 and 1937, Scott was hospitalized for alcoholism 8 times and thrown in jail on many more occasions. In February, March, and April 1936, Scott confessed the details about his breakdown on the high-profile pages of Esquire magazine. He titled them The Crack-Up. In an era when the admission of alcoholism was still considered a weakness of character, Scott’s public mea culpa was more than an act of candor or bravery it was tantamount to professional suicide.

In 1937, Fitzgerald somehow wrangled a job as a contract writer for the fabled Metro-Goldwyn-Mayer (MGM) studios. Chain smoking and stuffing himself with fudge, chocolate bars, and sugary soda pop, an alcohol-starved Scott simply could not master the art of screenwriting by committee. His gorgeous prose just did not translate all that well to the staccato rhythm of the silver screen. He rebelled against the system by getting drunk.

Scott’s MGM contract was not renewed and he tried freelancing at some of the other studios. Too many times, he did what chronic alcoholics often do: he relapsed.

Struggling to abstain from liquor, Scott worried about his finances, precarious health, and the education of his daughter Scottie. More than once, friends suggested he join a sobriety support group that had been founded by a stockbroker named Bill Wilson and a physician named Bob Smith in 1935. It was called Alcoholics Anonymous. Scott’s response was both contemptuous and, ultimately, self-defeating:

I was never a joiner. AA can only help weak people because their ego is strengthened by the group. The group offers them the strength they lack on their own.

Instead, Scott chose to go it by himself, hoping that willpower alone would free him of his addiction. Despite periods of weeks to months “on the wagon,” the binges never really stopped, and each one took a greater toll on Scott’s battered brain and body. One time, he boasted of tapering his gin consumption but was still drinking 37 beers a day. In late October 1939, a few weeks after a disastrous drunken spree, Fitzgerald wrote his daughter Scottie a self-eulogy of sorts:

Anyhow I am alive again—getting by that October did something—with all its strains and necessities and humiliations and struggles. I don’t drink. I am not a great man, but sometimes, I think the impersonal and objective quality of my talent, and the sacrifices of it, in pieces, to preserve its essential value has some sort of epic grandeur. Anyhow after hours I nurse myself with delusions of that sort.

Fourteen months later, F. Scott Fitzgerald’s body was placed on view in the William Wordsworth Room of the Pierce Brothers Mortuary in Los Angeles. The undertakers expertly colored Scott’s gray hair back to its golden brown and disguised the wrinkles that marred a profile once admired by millions. Scott’s hands, however, told a more accurate tale of too much alcohol and unhealthy living they were as withered and frail as those belonging to an old man.

One of the few mourners to pay her respects was the Algonquin Round Table wit, poet, screenwriter, and alcoholic Dorothy Parker. She alternately praised Scott as her generation’s greatest novelist and roundly criticized him as a “horse’s ass.” Softly, under her breath, the bereaved and tipsy poet whispered, “The poor son-of-a-bitch.” Those who subsequently heard about the remark assumed Parker was making one of her famously inappropriate, sharp comments. In fact, she was quoting a line that appears near the end of The Great Gatsby. It was first uttered by the character “Owl-Eyes,” as he stood over the coffin of Jay Gatsby.

Every morning during those sad, last years of his life, Scott awoke with the hope that he could tell his alcoholic demons to scram. Some days he enjoyed a modicum of success in that task there were still many more, however, when he reached for a drink, and then another, sliding closer and closer to his grave. Fitzgerald, after all, was the man who famously observed, “The test of a first-rate intelligence is the ability to hold two opposed ideas in mind at the same time and still retain the ability to function.”

In retrospect, a better passage for Mrs. Parker to have recited while standing over Scott’s silent body would be the last luminous lines of his Long Island literary masterpiece:

Gatsby believed in the green light, the orgiastic future that year by year recedes before us. It eluded us then, but that’s no matter—tomorrow we will run faster, stretch out our arms further. . . . And one fine morning—So we beat on, boats against the current, borne back ceaselessly into the past.

Left: Fitzgerald struggled with addition through his entire adult life. Photo via Getty Images


Lois Long

Lois Long was another writer chronicling flapper culture in print. Using the pseudonym Lipstick, Long began writing for Le new yorker shortly after its inception.

Her work chronicled the life of a flapper and recounted her real-life adventures drinking and dancing all night long. She typically wrote her column𠅏irst named “When Nights Are Bold” and “Tables For Two,” launched in 1925𠅍irectly after her nights out, typing into the wee hours.


F. Scott Fitzgerald

Writer F. Scott Fitzgerald, best known for his classic American novel The Great Gatsby, was born on September 24, 1896, in St. Paul, Minnesota. Named for his distant cousin Francis Scott Key, author of the “The Star-Spangled Banner,” Fitzgerald was descended, on his father’s side, from a long line of Marylanders. His mother, Mary McQuillan, was the daughter of an Irish immigrant who made his fortune as a wholesale grocer in St. Paul.

Portrait of F. Scott Fitzgerald. Carl Van Vechten, photographer, June 4, 1937. Van Vechten Collection. Division des tirages et des photographies

So we beat on, boats against the current, borne back ceaselessly into the past.

F. Scott Fitzgerald, The Great Gatsby. New York, C. Scribner’s sons, 1925.

Fitzgerald achieved fame almost overnight with the 1920 publication of his first novel, This Side of Paradise. The novel, which draws heavily upon his years at Princeton, tells the story of a young man’s quest for fulfillment in love and career. The success of this novel enabled Fitzgerald to marry Zelda Sayre, whom he had met while stationed at Camp Sheridan, near Montgomery, Alabama. Over the course of the next decade and a half, while struggling to cope with the demons of his alcoholism and her emerging mental illness, the Fitzgeralds enjoyed a life of literary celebrity among the American artists and writers who had expatriated to Paris after the First World War. The American artistic community in Europe included such notable figures as Ernest Hemingway, Archibald MacLeish, John Dos Passos, and Gertrude Stein.

Panoramic view of St. Paul, Minn. Haines Photo Co., 1911. Panoramic Photographs. Division des tirages et des photographies

In 1924, Fitzgerald wrote The Great Gatsby, considered his greatest work. Although it initially met with little commercial success, the novel about the American aspiration for material success has become one of the most popular, widely read, and critically acclaimed works of fiction in the nation’s literature.

Fitzgerald continued to publish novels and stories during the 1920s and 1930s. By 1936, however, both his marriage and his health were deteriorating. He spent the years 1936-1937 in the vicinity of Asheville, North Carolina, where his wife was receiving psychiatric treatment for recurrent schizophrenic episodes. For the last years of his life, Fitzgerald lived in Hollywood, earning his living as a screenwriter. Fitzgerald died on December 21, 1940 at the age of forty-five, leaving his final novel, The Last Tycoon, unfinished.


F. Scott Fitzgerald and the Age of Excess

F. Scott Fitzgerald and his wife, Zelda, were guilty of many things. They were impetuous, they were known to drink too much, and they were prone to bouts of serious depression and self-destructive behavior, but no one could ever accuse them of frugality. In 1923 the young couple (he was twenty-seven, she was twenty-three) set sail for France. Hauling along seventeen pieces of luggage and a complete set of Encyclopédie Britannica, they rented an enormous stone villa that rested 2.5 kilometers above St. Raphäel, “a red little town built close to the sea,” Scott explained to a friend, “with gay red-roofed houses and an air of repressed carnival about it.” Their villa was studded with balconies of blue and white Moorish tiles and surrounded by a fragrant orchard of lemon, olive, and palm trees that gave way to a long gravel road—the only passageway out of their Mediterranean castle. Ironically, it was there—some thousand miles away from home, in his comfortable perch in the French Mediterranean—that Scott wrote what was arguably the most important American novel of the age: The Great Gatsby.

A tale of love and betrayal, Fitzgerald’s novel told the story of Jay Gatsby, a poor boy of obscure origins who rises to great wealth and prestige. In many ways, the novel was emblematic of its time. For as the book’s narrator, Nick Caraway, discovers, Gatsby’s money and fame were built on a lie. (If you want to know what that lie was, read the novel!) In The Great Gatsby, Fitzgerald exposed the excesses of the 1920s—a prosperous age in which many Americans came to enjoy the blessings of consumerism and excess, only to see it all crash around them with the Great Depression that arrived in 1929. Caraway described the opulence of Gatsby’s beachside mansion on Long Island and the extravagance of the parties he threw. “There was music from my neighbor’s house through the summer nights,” he confides. “In his blue gardens men and girls came and went like moths among the whisperings and the champagne and the stars. At high tide in the afternoon I watched his guests diving from the tower of his raft, or taking the sun on the hot sand of his beach . . . On week-ends his Rolls Royce became an omnibus, bearing parties to and from the city . . . And on Mondays eight servants, including a extra gardener, toiled all day with mops and scrubbing-brushes and hammers and garden shears, repairing the ravages of the night before.” Much like the Roaring Twenties, life in the shadow of Jay Gatsby was a wonder.

Consider the context in which Fitzgerald was writing: America in the 1920s was undergoing dynamic changes. Between 1921 and 1924 the country’s gross national product jumped from $69 billion to $93 billion while aggregate wages rose from roughly $36.4 billion to $51.5 billion. The United States had entered World War I a debtor nation and emerged as Europe’s largest creditor, to the tune of $12.5 billion. From a relative standpoint, America was rich, and it showed. When a prominent Philadelphia banking family raised eyebrows for installing gold fixtures in its bathrooms, a spokesman for the clan shrugged off the criticism, explaining simply that “[y]ou don’t have to polish them you know.”

To be sure, most Americans didn’t have gold faucets, and very few enjoyed anything approximating Jay Gatsby’s wealth, but ordinary Americans still shared in the general prosperity. Whereas only 16 percent of American households were electrified in 1912, by the mid-twenties almost two-thirds had electricity. This meant that the average family could replace hours of manual toil and primitive housekeeping with the satisfying hum of the electric vacuum cleaner, the electric refrigerator and freezer, and the automatic washing machine, all of which came into wide use during the twenties. By the end of the 1920s over 12 million American households acquired radio sets. All the while, the number of telephone lines almost doubled, from to 10.5 million in 1915 to 20 million by 1930.

Wealth seemed to breed innovation. It took over one hundred years for the US Patent Office to issue its millionth patent in 1911 within fifteen years it issued its two millionth. Scores of new factory products flooded the burgeoning consumer market, bearing soon-familiar brand names like Scotch tape, Welch’s grape juice, Listerine mouthwash, Wheaties cereal, Kleenex tissue paper, the Schick electric razor, and the lemonade Popsicle.

If most people couldn’t travel to the south of France for repose and inspiration, they did come to enjoy a new range of public amusements that were scarcely imaginable twenty years before: dance halls movie palaces like Chicago’s Oriental Theater and New York’s Rialto amusement parks like Luna and Steeplechase at Coney Island, each magnificently lit by as many as 250,000 electric bulbs inner-city baseball stadiums like Ebbets Field and Shibe Park, easily accessible by public transportation.

Americans were also able to buy vast quantities of mass-produced glassware, jewelry, clothing, household items, and durable goods, which blurred the distinctions between rich and poor. Just as Nick Caraway could not discern the lie behind Gatsby’s wealth and upbringing, many wealthier Americans now had trouble discerning between social classes. “I used to be able to tell something about the background of a girl applying for a job as stenographer by her clothes,” remarked a businessman in Muncie, Indiana, “but today I often have to wait till she speaks, shows a gold tooth, or otherwise gives me a second clue.”

Americans in the 1920s were also obsessed with a new cult of celebrity. The decade gave rise to sports legends like Babe Ruth, who was just as renowned for his voracious appetite as for his homerun record, and Jack Dempsey, the heavyweight champion who by the mid-1920s appeared in almost as many films as he did title fights. Whereas the Message du samedi soir et Colliers combined published an average of thirty-six biographical profiles each year between 1901 and 1914, in the decade after World War I that figure climbed to about sixty-six profiles annually. Before 1920 almost three-quarters of these articles featured political and business leaders now, over half concerned key figures in entertainment and sports. The genius of F. Scott Fitzgerald was his ability to cultivate his own image in the media. The genius of his signature character, Jay Gatsby, was his ability to create a veil of celebrity that masked his true origins.

But for all the dynamism of the age, Americans did not unqualifiedly embrace the Jazz Age. If they enjoyed its prosperity, they also feared its social consequences. The rise of premarital sex, the entry of women into the workplace, the breakdown of traditional religious mores, and the influx of millions of new immigrants from southern and eastern Europe gave rise to a powerful backlash. Thus, the same decade that gave rise to Scott and Zelda Fitzgerald also witnessed a powerful backlash. In towns and cities throughout America, a revitalized Ku Klux Klan railed against African Americans, immigrants, Catholics, and “loose women.” Supporters of prohibition drove through a restrictive law that banned the sale or production of liquor (judging by Fitzgerald’s novel, that ban was of limited effect). Conservative Christians formed Fundamentalist churches and sought to restore God to his traditional place in homes and schools. There was, in short, a deep and pervasive contradiction—and many Americans sensed it.

Fitzgerald was a perfect chronicler of his time. He was both an avid participant in, and a stringent critic of, the culture of prosperity that marked the 1920s. Dans Gatsby, his alter ego, Nick Caraway, recalls wistfully the America of his youth. In Nick’s mind, the Middle West embodied a lost age—a simpler time before telephones and movie palaces and department stores. Setting out by train from Chicago, “when we pulled into our winter night and the real snow, our snow, began to stretch out beside us and twinkle against the windows, and the dim lights of small Wisconsin stations moved by, a sharp wild embrace came suddenly into the air.” This was “my Middle West,” he explains in the closing pages of the novel, “not the wheat or the prairies or the lost Swede towns, but the thrilling returning trains of my youth, and the street lamps and sleigh bells in the frosty dark and the shadows of holly wreaths thrown by lighted windows. I am part of that . . . I see now that this has been a story of the West, after all—Tom and Gatsby, Daisy and Jordan and I, were all Westerners, and perhaps we possessed some deficiency in common which made us subtly unadaptable to Eastern life.”

But if the West represented for Fitzgerald an older America, it was clear from his novel that the country’s train was moving eastward. By 1920, a majority of Americans lived in cities. The world was quickly changing and becoming modern, and the prairies of Nick Caraway’s youth were slowly but surely becoming the stuff of national memory.

The world that Fitzgerald chronicled came crashing down on October 29, 1929. That was Black Tuesday, when the stock market collapsed. The boom economy went bust. And America’s Jazz Age was officially over.

Actually, the stock market crash had very little to do with the onset of the Great Depression. Very few Americans in the 1920s owned stocks or securities. In reality, the nation’s most prosperous decade had been built on a house of cards. Low wages, high rates of seasonal unemployment, chronic stagnation in the agricultural sector, and a hopelessly unequal distribution of wealth were the darker story that lurked behind 1920s-era prosperity.

There was a price to pay for so lopsided a concentration of the nation’s riches. Good times relied on good sales, after all. The same farmers and workers who fueled economic growth early in the decade by purchasing shiny new cars and electric washing machines had reached their limit. By the late twenties, when advertisers told them that their cars and washing machines were outdated and needed to be replaced, the working class simply couldn’t afford to buy new ones. Unpurchased consumer items languished on the shelves. Factories cut their production. Workers were laid off by the millions. The good times were over.

The Great Gatsby continues to fascinate and grip Americans today. In an era much like the 1920s—one in which we have come to enjoy new levels of comfort and convenience, in which we celebrate celebrity and opulence, but in which there remain glaring inequalities of wealth and privilege—Gatsby is more relevant than ever. “So we beat on,” as Fitzgerald wrote, “boats against the current, borne back ceaselessly into the past.”

Joshua Zeitz has taught American history at Harvard University and Cambridge University. He is the author of Flapper: A Madcap Story of Sex, Style, Celebrity and the Women Who Made American Modern (2006) and White Ethnic New York: Jews, Catholics, and the Shaping of Post-War Politics (2007). He is currently writing a joint biography of John Hay and John Nicolay.


F. Scott Fitzgerald - History

The Fitzgerald Museum is the only museum dedicated to the lives and legacies of Scott & Zelda Fitzgerald in the world. It is the last of four extant homes that survived their travels across the world, and the only home in which they both worked on their perspective novels Tender is the Night et Save Me the Waltz.

Zelda Sayre was a native of Montgomery and spent her formative years in the Cottage Hill neighborhood until her marriage to Scott in 1920. Their courtship in Montgomery would mark the beginning of the 'Jazz Age'. They would return several times, including the car drive from New York to Montgomery which was the basis of the 'Cruise of the Rolling Junk' and lived at the Felder Avenue home from 1931 until the spring of 1932. Her father's death and the break down of the Fitzgeralds’ marriage would propel Zelda from Montgomery to the Phipp's Clinic in Baltimore and Scott & Scottie would soon follow. This would be the last home that the Fitzgeralds lived in as a family.

Zelda returned to Montgomery after Scott's death in 1940 and lived on Sayre Street next door to her sister Marjorie and with her mother Minnine, just a few blocks down from her childhood home on Pleasant Avenue, until 1947. Eventually, their daughter Scottie would return to Montgomery in the early 1970s and live in the Old Cloverdale neighborhood until her death in 1986. She has three surviving children her two daughters continue to oversee the Fitzgerald Trust today.

The Felder Ave. home was originally built between 1905-1910 as a single family home. It would be subsidized into apartments when the Fitzgeralds moved out in 1932. In 1986, it was set to be demolished and our founders, the McPhillips, personally purchased the home and donated it as the Scott & Zelda Fitzgerald Museum.


F. Scott Fitzgerald – A Brief Examination of Alcoholism in a Literary Icon

The 20 th century was a shining moment for American literature. Great literary figures had grown up in the States in the previous one hundred twenty-five years of the nation’s history, but it wasn’t until the 1900s that American authors truly began to challenge European authors (especially the British) on the international literary stage. One of the most prominent novelists of his age, F. Scott Fitzgerald wrote what some consider the definitive American novel, yet gnawing at the edge of his talent was an addiction that would eventually overshadow his greatest achievements.

Francis Scott Fitzgerald had an uneventful birth, but his childhood was still troubled, mostly because he “grew up embarrassed by his mother and alternatively proud and ashamed of his father.” [1] This shame derived from the fact that his parents were not among the upper echelon of society. From an early age, Fitzgerald believed that he must find a way of inserting himself among the moneyed and influential classes, a preoccupation that filled much of his writing, though not without its fair share of critical consideration. While his first and largely autobiographical novel, This Side of Paradise, depicts a young college “egotist” attempting to fit in among the Ivy League, his third and most highly regarded novel, The Great Gatsby, paints a rather grim picture of the rich and their utter disregard for decency and human collateral. That is not to say that Fitzgerald rejected wealth and its excesses, only that it never quite lived up to his childhood aspirations.

Fitzgerald flat out rejected his Irish ethnic heritage, almost certainly because it set him apart from those in high society. In his attempt to recreate himself in the image of his ‘superiors,’ though, Fitzgerald never fully disassociated from his Irish roots, becoming “a mixture of aspiring, self-loathing WASP and, as he once put it, ‘straight 1850 potato-famine Irish.’” [2] As concerns his religious upbringing, Fitzgerald likewise moved away from it, writing in a letter to his friend and, later, critic, Edmund Wilson, “I am ashamed to say that my Catholicism is scarcely more than a memory.” He then waffles and claims it is “more than that” but then derisively asserts that he never goes to “church nor mumble[s] stray nothings over chrystaline [sic] beads.” [3] There can be no question that Fitzgerald had little room in his life for the structured religion of his forbearers. Of course, as most of the people he wished to call his peers would have been Protestant, it’s no surprise that he felt a need to distance himself from his Catholic heritage.

He attended Princeton for a time, but he was never an ideal student and didn’t graduate. While Fitzgerald certainly had his scholastic failings, he was a very popular and active member of his class and made a few lasting literary connections, but ultimately he dropped out to fight in the war (though, to his regret, he never made it overseas). [4]

Fitzgerald is among a long line of Irish-American literary figures, and with that heritage comes an appreciation for alcohol. It has been noted that the greatest undoing of the Irish was “not in how much the Irish consumed, but comment they consumed it.” [5] Alcohol plays arguably as large a role, for instance, in Italian culture as it does among the Irish. However, the difference between the two cultures is “in the style and purpose of their drinking.” [6] For the most part, drinking in the Italian culture involves wine drank with a meal, whereas for the Irish, the alcohol of choice is usually hard liquor, such as whiskey and it is done as a “recreation,” with emphasis placed on imbibing for purposes of “socializing, celebrating and mourning.” [7]

For Fitzgerald, this cultural attitude towards drinking was obviously at play. He began drinking at a young age and it would become such a prevalent force in his life that alcohol and alcoholics appear as central characters throughout his writing. Whether it was the revelers at Gatsby’s parties or the disastrously young and married couple in The Beautiful and Damned, Fitzgerald filled his writing to the brim with liquor. He peopled a great deal of his short stories and pretty much all of his novels with alcoholics, though he rarely seems interested in self-indictment. His characters, even when they display some of the most reprehensible characteristics of alcoholism, are by and large sympathetic people, often quite charming (as Fitzgerald, himself, was). [8] That is not to say that he didn’t craft true-to-life characters. One of his great gifts as a writer was his keen sense for humanity, but at times it seems he had a blind spot for his own greatest weakness.

A heavy dose of denial and rationalization explains how he could live so long pursuing a deadly habit without stepping back and realizing the dangers. Part of that was undoubtedly cultural.

He never truly gave up alcohol, though there were periods in which he claimed to have cut back or even gone long periods without any drink. In the Roaring Twenties, when he and his beautiful wife, Zelda, were the talk of the town, they lived up their celebrity both in the States and abroad as ravenous partiers. Despite their public personas, though, the Fitzgeralds were lousy drunks. When inebriated, Scott was prone to “theatrical” displays, almost invariably making a fool of himself in front of his companions. “In Zelda Sayre, he found a companion who liked drinking – and exhibitionism – as much as he did.” [9] Almost every friend they had as a couple could attest to an embarrassing story involving the couple’s drunkenness. Ernest Hemingway, friend and competitor, fellow literary giant and alcoholic, looked down on Fitzgerald’s seeming inability to handle his alcohol ‘like a man’ and painted a very unflattering portrait of him in A Moveable Feast, Hemingway’s account of the expatriate American writers living in France during the 1920s. In general, Fitzgerald does not come off well in Hemingway’s memoir.

This is not to say that Fitzgerald was unaware of his drunken escapades. His second novel, The Beautiful and Damned, reads like a fictional version of the early years of his marriage to Zelda (just as his final complete novel, Tender Is The Night, offers insight into the later years of their troubled marriage), with a husband and wife who drink too much and make spectacles of themselves both in play and while fighting. As is usual with Fitzgerald’s characters, though, the reader’s sympathies are with the couple, or at least with the husband, Anthony. [dix]

What is most astonishing is that, unlike other authors of his time and disposition, Fitzgerald remained married to one wife. This fact has probably been largely responsible for the general myth that Scott and Zelda were literary romantic heroes, doomed to tragedy but passionately in love with each other. In reality, their marriage was often contentious, even before Zelda’s mental breakdowns, though those made the situation all that much worse. Up until her first collapse in 1930, they managed to find ways to rekindle their love and continue together, despite Scott’s fear of infidelity and Zelda’s feelings of abandonment, and even her accusations that he was a homosexual. [11] Whatever had kept them together throughout the 1920s, their marriage began quickly unraveling in the 30s, much in the same way his literary reputation seemed to crash concurrently with the stock market.

Of all their ups and downs, the one thing that can be said for their marriage is that Fitzgerald apparently never turned violent towards Zelda, which would have been entirely out of character for him. He was a less physical person in comparison to, say, Hemingway who Zelda disliked on the grounds that he was a “poseur” who artificially inflated his masculinity (plus, she suspected her husband of being sexually attracted to him). Hemingway, for his part, thought that Zelda was a bad influence on his friend’s writing productivity. [12] In fact, Zelda and Scott did fight often, and when she had her breakdown and was admitted to a sanatorium, the letters between Scott and her doctor reveals just how bad the cracks in their marriage had become. It also exposes an alcoholic who was unwilling, perhaps unable, to quit drinking and his justifications for it:

Two years ago in America I noticed that when we stopped all drinking for three weeks or so, which happened many times, I immediately had dark circles under my eyes, was listless and disinclined to work. [13]

Here is the author arguing that the alcohol helped him write, not the only time he would claim this. At the same time, he is suggesting that he frequently went long periods without drink, throwing in the “which happened many times” to imply that it was no great task to be sober. He made such claims to friends and editors, too, quite often, even going so far as to say that he planned to “quit drinking for a few years.” [14] Of course, it was never true. Ironically, his justification for drinking were the negative effects he felt when he wasn’t drinking, almost certainly symptoms of withdrawal. But he couldn’t see it that way.

Zelda had apparently threatened to not take him back if he kept drinking, but Fitzgerald refused to be bullied into sobriety, as he saw it. In fact, he puts much of the impetus for his drinking on her, writing, “the regular use of wine and apperatives [sic] was something that I dreaded but she encouraged because she found I was more cheerful then and allowed her to drink more.” [15] Here, again, is an alcoholic who apparently has been browbeaten into the overindulgence of drink against his will. The alcoholic as victim is a common theme. Displaying a fine gift for contradiction, he later admits in the same letter that his abuse of liquor is a crime he must pay for with “suffering and death perhaps but not with renunciation.” A glass of wine at the end of the day is, after all, “one of the rights of man.” [16] In this one letter, Fitzgerald seems to check off every excuse and justification in the alcoholic’s handbook before finally concluding that he will not give up drinking simply because Zelda has asked him to.

Fitzgerald’s final ten years would continue in pretty much steady decline. His fourth novel, Tender Is The Night, was not well-received upon publication in 1934 (though it has since, like Fitzgerald himself, received critical revival), and he spent much of the decade supporting himself with short stories and attempting to find success as a Hollywood screenwriter, success that would not come. The period would provide fodder for what would be his final, unfinished novel, The Last Tycoon.

While a more self-aware author would have explored his history with alcohol more directly (as Eugene O’Neill, a contemporary of Fitzgerald, did through his plays), he relegated the topic to secondary plot points. [17] However, from Fitzgerald we have a refreshingly candid but at times still self-deluding confession in his 1936 series of Esquire essays titled, “The Crack-Up.” As a means of summing up his life, it serves as a better analysis of his motivations and failings than those offered by his peers like Hemingway. In the second essay, he explains that he spent a great portion of his life “distrusting the rich, yet working for money with which to share their mobility and the grace that some of them brought into their lives.” [18] For a man who famously wrote about and lived among his generation’s upper class, this is a remarkable admission of feelings of disconnection. Yet, in the first essay he claims to not have been “entangled” in alcoholism, having periods as long as six months in which he didn’t touch even a drop of beer. [19] While he did practice temperance during the writing of The Great Gatsby, this seems to be a pretty clear example of the author trying to offer up a sympathetic self-portrait for posterity. In confession he could not admit to his audience (and, it seems, to himself) that he was an alcoholic, even at the end.

In 1940, at the age of 44, Fitzgerald died of an alcohol-induced heart attack, leaving behind a legacy of wasted talent.

Posthumously, Fitzgerald has been recognized as one of the great writers of his (or any) generation in all of American literature. His failing was that of so many of his peers, which in a way makes his tragedy seem inevitable, though it was not. His literary strengths were overshadowed by his personal weaknesses most damning, an unwillingness to admit them to himself. For this reason, literature’s great gain was his greater loss, a truism of so many of the world’s finest artists.

[1] Scott Donaldson. Hemingway Vs. Fitzgerald, The Rise And Fall Of A Literary Friendship (Woodstock: Overlook Pr), 1999. 15.

[2] Edward O’Donnell. 1001 Things Everyone Should Know About Irish American History (New York: Random House Inc), 2002, 258.

[3] F. Scott Fitzgerald. On Booze (New York: New Directions Publishing Corporation), 2009. 80.

[6] Kevin Kenny. The American Irish, A History (New York: Longman Pub Group), 2000. 201.

[8] Donaldson, Fitzgerald, 232-235.

[13] F. Scott Fitzgerald. A Life In Letters. Éd. by Matthew Joseph Bruccoli and Judith Baughman (New York: Scribner), 1994. 196.

[15] Fitzgerald, Life In Letters, 196-197.

[17] Thomas Dardis. The Thirsty Muse (New York: Houghton Mifflin), 1989, 250.


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